雪の枝

 何人かの子を産んで離婚をした雪枝さんは、大阪市内の子供のいない長男夫婦の家に身を寄せていたが、「捨てて出た子の世話になる訳にはいかない‥」と、役所などで全ての手続きを自分で済ませ、この老人ホームにやってきた。

 歌と踊りが大好きで、毎朝モンペにほっかむり姿で老人ホームのある寺の境内の、お地蔵さんや弁天さん、無縁墓や養老院の墓の手入れをするのが日課であった。背が小さくて、その姿は「まんが日本昔話」に出てくるおばあちゃんそのものだった。

 息子の家を出た‥とは言っても、多少の荷物はご長男の家に置いていたようである。時々お嫁さんに電話をして、「和箪笥の、二番目の引き出しの右の奥の下の方に入れてある○○を持ってきておくれ‥」などとよく頼みごとをしていた。今はあまり見かけなくなった明治の人は、独特の気骨があり、身の回りのことをよく始末している。

定期的に漬物を漬けたり豆を煮たり、衣替えをするときには「外泊届け」を提出して時々息子さんの家に帰っていた。夏の暑い日などは、家からホームに帰って一番にすることは、無縁墓などの花の水を替えることである。「夏は水がすぐに腐るからのぉ~」

 そんなある日、少し若いおばあさんが新しく雪枝さんの部屋に入居してきた。訳あって子供と別れてこの老人ホームにやってきたのだ。布団ですすり泣くKさんに、雪枝さんは毎晩のように子守唄を歌ってあげた。

 「わしの葬式のときは、暑い日と寒い日は勘弁じゃ‥。来てもらう人に申し訳ない」、同じホームの人のお葬式のときに、雪枝さんはいつもそう言っていた。そんな雪枝さんも歳には勝てず、内臓疾患で入院した。

 病院で入浴の後、看護婦さんがジュースを勧めると、「いんや、もうすぐあの子がくるから‥」と毎回頑なに拒んでいたという。その気持ちを長男のお嫁さんは一度も裏切ったことがなかった。病院での入浴が終わる頃に、お嫁さんは毎回すりおろしてガーゼで漉したりんごジュースを届けていたのだ。病院の看護婦さんたちは、雪枝さんが亡くなる後まで「珍しく仲のよい親子だ‥」と感心して、だれも嫁姑だとは思っていなかったようである。

 入院して1年近く経ったある年の3月、雪枝さんは帰らぬ人となった。お通夜のその日は、3月の大阪には珍しく雪が降った。明けて翌日は、打って変わって快晴だった。式場となった座敷の玄関の、そばに立つ桃の木の枝にうっすらと積もった雪が陽光に煌いて、春の目に眩しかった。誰もが「雪枝さんの願いが天に届いた‥」、そう思ったに違いない。

 その後、無縁墓や養老院の墓はKさんが、雪枝さんとおなじようにモンペにほっかむり姿でお世話をしていた。ある日の夕方、雪枝さんが納骨された養老院の墓に、Kさんが手を合わせていた。そのKさんの後姿に、雪枝さんの姿が重なって見えた。

 自分がこの世に存在したという証し。祀ってくれる人のない霊のお世話をすることが、陰での徳積みとなり、例え子供がなくとも「誰かが私に手を合わせてくれる‥」

「合祀墓」というのは、こういったように地縁血縁のない人々にとって、「死後の自立」、「死後の安心」を支えるものかもしれない

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